Enfermedades Pulmonares

flujo de aire espirado, y si no es a través de largos periodos de seguimiento, es difícil cambiarlo. Es por esta lenta y progresiva evolución y por su frecuencia, que es una de las consultas más corrientes a neumólogos y médicos de cabecera. Este proceso origina un número de ingresos hospitalarios muy elevado (alrededor de 100.000 altas/año en España), lo que se traduce en más de 1,5 millones de estancias hospitalarias/año.

En realidad, son varias las afecciones que comparten esta alteración, englobadas dentro del término EPOC (Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica), como las ya mencionadas bronquitis crónica, enfisema pulmonar o la enfermedad de las pequeñas vías aéreas. Las tres tienen el mismo origen, la misma evolución, el tratamiento, y sobre todo, la limitación crónica al flujo aéreo.

Hay diferencias entre sexos, con claro predominio del sexo masculino, especialmente entre las poblaciones donde no abundan las mujeres fumadoras. Las cifras se igualan entre sexos en las poblaciones donde la tasa de mujeres fumadoras viene siendo elevada desde hace bastante tiempo.

Ingresos hospitalarios elevados

Este proceso origina un número de ingresos hospitalarios muy elevado (alrededor de 100.000 altas/año en España), lo que se traduce en más de 1,5 millones de estancias hospitalarias/año, con el consiguiente coste social y pérdida de calidad de vida para estos pacientes.

A menudo, el proceso se inicia con una primeras alteraciones localizadas en los bronquios de más pequeño calibre. Conocida como la enfermedad de las pequeñas vías aéreas, es asintomática y sólo detectable mediante pruebas específicas de función pulmunar.

El enfisema pulmonar, en cambio, se caracteriza por un aumento de los espacios aéreos producidos por la destrucción de las paredes del alvéolo pulmonar (pequeños sacos terminales de los bronquios, a través de cuya superficie se produce el intercambio de oxígeno y dióxido de carbono). Cuando se produce un exceso de moco en el árbo bronquial, de una forma crónica y recurrente, se puede hablar ya de bronquitis crónica. Se manifiesta por unos síntomas de tos y expectoración la mayor parte de días durante al menos tres meses al año y durante más de dos años consecutivos.

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